¿Se puede morir de miedo?

¿Quién no ha sentido alguna vez el corazón galopante debido a un gran susto? Esta es una reacción normal de nuestro organismo ante una emoción fuerte. La causa es la secreción excesiva de catecolaminas, neurotransmisores que secretan las glándulas suprarrenales. Entre estos se encuentran la dopamina, la noradrenalina (también llamada norepinefrina) y la adrenalina (o epinefrina).

Normalmente, el miedo provoca una descarga de catecolaminas en la sangre, la cual aumenta la frecuencia del ritmo cardiaco, contrae los vasos sanguíneos y sube la presión arterial. Estos síntomas suelen durar unos pocos minutos y luego desaparecen, permitiendo al corazón recuperar su ritmo normal. Pero no siempre es así…

Síndrome de takotsubo o "síndrome del corazón roto"

Después de una mala noticia o un miedo violento, algunas personas experimentan dolor en el pecho y muestran cambios en el electrocardiograma. Son síntomas de un ataque al corazón pero sin embargo no se trata de este, sino del síndrome de takotsubo (literalmente "trampa para pulpos") o "síndrome del corazón roto", el cual se produce después de un gran estrés emocional. A diferencia de lo que ocurre en un ataque de corazón o infarto, en este síndrome no hay arterias obstruidas. Este falso infarto crea un bloqueo de la pared anterior del corazón. "En general, el corazón vuelve a contraerse cinco o seis días después de la conmoción emocional. Pero se estima que entre el 5 % y el 10 % de las víctimas del síndrome del corazón roto, mueren", explica el doctor Douard(1). Este trastorno afecta principalmente a las mujeres a partir de 50 años, sin que se sepa muy bien por qué, y un 2.1% de los pacientes que se presentan en salas de emergencias por infarto de miocardio sufren en realidad del síndrome de takotsubo(2).

Personas en riesgo

En las personas con enfermedad cardiovascular, especialmente enfermedades coronarias (o insuficiencia coronaria) y canalopatía, una emoción fuerte puede ser fatal. Por lo tanto, actividades como paracaidismo, puenting y otras atracciones extremas, suelen estar prohibidas. Afortunadamente, para prevenir un accidente, a los pacientes se les recetan betabloqueantes, medicamentos que al impedir que la adrenalina se una a sus receptores ayudan a disminuir la intensidad de la reacción.

El síndrome de QT largo

En caso de emociones fuertes o esfuerzo intenso, las personas con síndrome de QT largo también tienen un mayor riesgo de muerte súbita. Enfermedad cardíaca genética difícil de diagnosticar, este síndrome suele ser asintomático. Sin embargo, en algunas personas se manifiesta por desmayos repetidos o arritmias (latidos rítmicos anormales que pueden ser superiores a 200/min y causar un síncope). También si la persona tiene un gran susto, y en casos extremos, se puede desencadenar una arritmia capaz de provocar la muerte súbita. Como en el caso de los  pacientes con insuficiencia coronaria, los betabloqueadores son eficaces para el tratamiento del síndrome de QT largo.

Por lo tanto, ¿se puede morir de miedo? Es raro, pero sí. Hay que precisar que son las personas con un corazón débil quienes tienen mayores probabilidades de morir tras sufrir un choque emocional. Por tanto, es importante consultar a un cardiólogo si se es víctima de síncopes repetidos, arritmia o taquicardia, para descartar enfermedades del corazón. 

A. Iglesias

Fuentes:
1. Entrevista con el profesor Hervé Douard, cardiólogo del Hospital Universitario de Burdeos.
2. Apical ballooning syndrome (tako-tsubo or stress cardiomyopathy): amimic of acute myocardial infarction, Prasad A, Am Heart J, 2008;155:408–417.

Otros contenidos del dosier: Fobias y miedos

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