La sensación de "déjà vu"

"Qué raro, me parece que ya he vivido esta situación antes". Muchos de nosotros hemos experimentado esta ilusión de la paramnesia –conocida comúnmente como déjà vu– al menos una vez en la vida. ¿Qué provoca este fenómeno tan curioso? Hablamos del tema con especialistas del cerebro y de la memoria para que nos expliquen cuál es la causa de esta extraña situación.

"Déjà vu", una sensación ampliamente compartida

La paramnesia se manifiesta cuando tenemos la impresión de que conocemos a alguien que, sin embargo, no conocemos, o cuando nos parece que lo que está pasando ya lo habíamos vivido. Según un estudio estadounidense1, esta sensación extraña es muy común, puesto que 6 de cada 10 personas han experimentado al menos un episodio de este tipo a lo largo de sus vidas.

Según datos del mismo estudio, estas sensaciones se presentan con menos frecuencia a medida que nos hacemos mayores, y el estrés y la fatiga incrementan la frecuencia de aparición. Por otro lado, parece que este fenómeno es más frecuente en el caso de las personas pertenecientes a un nivel sociocultural alto y el de las que han viajado mucho.

Un fenómeno difícil de explicar

Hace dos siglos que nos fascina esta sensación. Además, ha sido objeto de explicaciones diferentes, que van desde lo más estrafalario, como es el caso de los fenómenos paranormales, hasta lo más científico, resultado de estudios realizados en el campo de la neuropsicología. "Es un fenómeno muy difícil de explicar", confirma Francis Eustache, director de la Unidad de investigación de neuropsicología cognitiva y neuroanatomía funcional de la memoria humana (Instituto Francés de Salud e Investigación Médica –INSERM–, Universidad de Caen).

De acuerdo con este especialista en neuropsicología de la memoria, se pueden plantear algunas hipótesis. En el caso de la ilusión creada por la paramnesia, "el camino que nos conduce hasta un recuerdo es erróneo"; la memoria nos juega una mala pasada. La situación vivida provoca un estímulo que activa en nuestra memoria ciertos conocimientos relacionados con el suceso. Lo cual produce una sensación de familiaridad exacerbada, como si nos estuviéramos acordando de un recuerdo que no existe. 

"También podemos incluir esta sensación en la categoría de falsos recuerdos", explica Francis Eustache. Según sus propias palabras, es un poco "el precio que hay que pagar por el complejo funcionamiento de nuestra memoria". En efecto, la memoria está continuamente reconstruyendo para seleccionar o no la información y los recuerdos pertinentes. "Este fenómeno, a pesar de ser muy complejo, es perfectamente normal. No debemos confundirlo con ciertos síntomas de trastornos neurológicos", señala el investigador.

Epilepsia y episodios de paramnesia

La sensación de déjà vu puede ser efectivamente un síntoma de ciertas formas de epilepsia. Esta disfunción neurológica se manifiesta a través de una serie de descargas eléctricas en el cerebro. Existen múltiples tipos de epilepsias, así como síntomas asociados, en función de la región cerebral que resulte afectada.

"El episodio de paramnesia que se observa en ciertos pacientes epilépticos se manifiesta de la misma forma que en los sujetos "sanos”. En cambio, la frecuencia es mucho más alta; se pueden llegar a producir varios episodios por semana en ciertos tipos de epilepsia", explica Patrick Chauvel, profesor de neuropsicología y neurólogo del Hospital de la Timone de Marsella (Asistencia Pública-Hospitales de Marsella [AP-HM], INSERM).

Gracias a las medidas puestas en práctica por el neurólogo y su equipo, parece ser que la sensación de paramnesia se genera en las zonas internas del lóbulo temporal. «Una de las hipótesis que planteamos es que se trata de una sincronización anormal entre la percepción del presente y el almacenamiento de la información», indica el Prof. Chauvel. La sincronización de esos dos flujos de información conduce al cerebro a interpretar el presente como algo ya pasado. "Pero esta impresión podría tener otro origen, como la estimulación anormal de nuestro sistema de detección de lo familiar, cuando lo que en realidad está ocurriendo es un acontecimiento nuevo por completo", añade el neurólogo. 

Así pues, esta extraña sensación tiene su origen en ciertos mecanismos complejos que se producen en nuestro cerebro. Si bien a día de hoy este fenómeno sigue siendo objeto de numerosas hipótesis, lo que sí podemos afirmar es que la explicación se esconde en el funcionamiento del sistema neuronal. Así que, dejemos de lado los fenómenos paranormales y demás interpretaciones místicas.

S. Laîné

Fuentes: A Review of the déjà-vu Experience, Alan S. Brown, Psychological Bulletin 2003, Vol. 129, No. 3, 394-413.
2 - The déjà-vu Illusion, Alan S. Brown, Current directions in Psychological Science 2004, Vol. 13, No 6.
3 - The dreamy state: hallucinations of autobiographic memory evoked by temporal lobe stimulations and seizures. Vignal JP, Maillard L, McGonigal A, Chauvel P. Brain. 2007 Jan.; 130(Pt 1):88-99.

Otros contenidos del dosier: Preservar la memoria

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