Efectos secundarios del paracetamol

Desde el punto de vista farmacológico, los analgésicos y antipiréticos comercializados en España se han venido clasificando tradicionalmente en: “derivados del ácido acetilsalicílico”, “pirazolonas”, “paracetamol y derivados”  y “otros analgésicos y antipiréticos”. De todos los analgésicos citados (dentro de este subgrupo no se incluyen los antiinflamatorios no esteroideos entre los que destaca el ibuprofeno que se tratará en un artículo a parte), unos pocos son los que suponen la mayor parte del consumo, en particular el paracetamol y, en menor medida, el metamizol. El consumo de analgésicos se ha triplicado entre 1992 y 2006. Este incremento se ha producido a expensas de la utilización de paracetamol, que ha pasado de representar el 50,9% de este subgrupo en 1992 a más del 75% en el año 2006.

¡Ojo! El paracetamol no es tan inocuo como pensamos

El paracetamol está indicado en el alivio sintomático del dolor ocasional leve o moderado, como dolor de cabeza, dental, muscular (contracturas) o de espalda (lumbalgia) y como antipirético en estados febriles.

Si lo comparamos con otros medicamentos para estas indicaciones, tiene un perfil de seguridad relativamente bueno a dosis normales lo que ha permitido su aprobación en muchos medicamentos de venta libre al público que pueden tomarse sin control médico. 

Las reacciones adversas que más se han informado durante el periodo de utilización de paracetamol son: hepatotoxicidad, toxicidad renal, alteraciones en la fórmula sanguínea, hipoglucemia y dermatitis alérgica.

El paracetamol no deberá tomarse durante largos periodos de tiempo ni tampoco a dosis altas, ya que, aunque a dosis terapéuticas no suele presentar efectos tóxicos, tanto a dosis muy elevadas como en el uso prolongado continuo (normalmente a partir del año, pero en ocasiones desde la 3ª semana) puede causar toxicidad en el hígado.

Si la fiebre persiste más de 3 días, el dolor más de 3 días en niños y 5 días en adultos, o bien el dolor o la fiebre empeoran o aparecen otros síntomas, se deberá evaluar la situación clínica.

Para el dolor de garganta no se debe administrar más de 2 días seguidos, sin evaluar la situación clínica.

¿A partir de qué cantidad sería tóxico?

Se considera que la mínima dosis tóxica es 6 g en adultos y más de 100 mg/Kg de peso en niños, aunque se han producido comunicaciones de casos de hepatotoxicidad en adultos con dosis diarias inferiores a 4g, sobre todo si se combinan con el consumo de alcohol (incluso en cantidades moderadas) u otros medicamentos que potencien su toxicidad en el hígado.

Debido a la gravedad de la toxicidad hepática y muerte acontecida en niños que han recibido dosis elevadas de paracetamol, se debe dosificar en función del peso. También hay que advertir a los padres que el riesgo de sobredosis y de daño hepático grave aumenta cuando se administra concomitantemente más de un medicamento que contenga paracetamol.

Los síntomas de la sobredosis

La sobredosis de paracetamol puede provocar náuseas, vómitos, anorexia, malestar, diaforesis, dolor abdominal y diarrea durante las primeras 24h. La hepatotoxicidad no se manifiesta hasta pasadas 48-72 horas después de la ingestión.

Si se ha ingerido una sobredosis debe tratarse rápidamente al paciente en un centro médico aunque no haya síntomas o signos significativos ya que, aunque los efectos más graves pueden causar la muerte, a menudo no se manifiestan inmediatamente después de la ingestión, sino a partir del tercer día.

Tratamiento: en todos los casos se procederá a aspiración y lavado gástrico, preferiblemente dentro de las 4 horas siguientes a la ingestión. Existe un antídoto específico para la toxicidad producida por paracetamol: la N-acetilcisteína, que se puede administrar por vía intravenosa o por vía oral.

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