¿Por qué estornudamos cuando miramos al sol?

El reflejo solar de estornudo, o estornudo fótico, un fenómeno muy frecuente

Al mirar al sol, te empieza a picar la nariz y… estornudas, una o incluso varias veces. ¡No tienes de qué preocuparte! Una de cada cuatro personas sufre de lo que científicamente se denomina un reflejo solar de estornudo, o Autosomal Dominant Compelling Helio-Ophthalmic Outburst (ACHOO)1. Estos estornudos aparecen cuando pasamos de la sombra al sol. Un reflejo inducido por las variaciones de intensidad luminosa.

Estornudos mirando al sol: teorías desde la Antigüedad

Este fenómeno ya llamó la atención, y la curiosidad, de Aristóteles. “¿Por qué estornudamos cuando miramos hacia el sol?”, se preguntaba el filósofo griego en aquel entonces2. ¿Su teoría? El sol nos calienta la nariz y, por lo tanto, provoca un estornudo. “¿No será porque el sol calienta la nariz y hace que se humedezca? Es el mismo efecto que cuando nos acariciamos la nariz con una pluma. En ambos casos, el resultado es el mismo; al calentar el órgano, este suda y, por lo tanto, el aire se vuelve más húmedo; y, al expulsar el aire, estornudamos”, escribió.

Una teoría muy compleja que, años después, la comunidad científica refutó. De hecho, la nariz no juega ningún tipo de papel aquí, sino los ojos. En 1954, un científico francés, J. Sedan3, examinó las retinas de sus pacientes con un oftalmoscopio y comprobó que la recurrencia de estos estornudos dependía de la luz que proyectaba el aparato.

Diez años más tarde, las investigaciones del médico H. C. Everett4 permitieron comprender mejor el mecanismo fisiológico que provoca este famoso reflejo de estornudo fótico. 

El reflejo solar de estornudo, ¿qué es?

Después de los descubrimientos de J. Sedan y H. C. Everett, este reflejo dejó de interesar a la comunidad científica. Sin embargo, son varios los investigadores que han querido aventurarse en este terreno. Trataron de resolver este misterio fisiológico: ¿cómo una estimulación óptica (con una luz tan brillante como la del sol) podía provocar uno o incluso varios estornudos?

Al parecer, entran en juego dos nervios craneales.

  • El primero es el nervio trigemino que inerva el conjunto del rostro, pasando también por la nariz. En caso de alergia o resfriado, este nervio es el que provoca el estornudo.
  • El segundo es el nervio óptico que trasmite las señales visuales de la retina hasta nuestro cerebro. Es el nervio que detecta la luz.

¿Pero cuál es el vínculo entre estos dos nervios craneales? La respuesta es anatómica: los dos nervios están, en realidad, muy cerca el uno del otro. Por ese motivo, una fuerte estimulación del nervio óptico (con una luz clara y repentina) podría crear interferencias con el nervio craneal vecino, es decir, el nervio trigemino. Y este, por su parte, también juega un papel importante en el estornudo. Una de cada cuatro personas, ante una variación de intensidad luminosa, es capaz de activar al mismo tiempo el nervio óptico y el nervio trigemino, lo cual provocaría el famoso reflejo solar de estornudo o estornudo fótico.

Por último: ¿por qué algunas personas tienen este reflejo y otras no? Los científicos también han dado con la respuesta a esta pregunta: se trata de un síndrome hereditario y, por lo tanto, depende de nuestra morfología.    

¿Hay que protegerse del sol si nos hace estornudar?

Solo es un estornudo, ¡no puede hacer daño a nadie! Eso es lo que mucha gente opina. Pero si observas a alguien mientras estornuda, verás que cierra los ojos. ¡Es un reflejo! Pues bien, imagina las consecuencias que podría tener el reflejo solar de estornudo si la persona en cuestión está al volante y, por ejemplo, sale de un túnel oscuro a plena luz del sol.

¿Qué se aconseja a las personas que sufren estos estornudos intempestivos? Muy fácil: protégete del sol con un sombrero, con gafas de sol o con el parasol del coche que está pegado al parabrisas.

C. Delafontaine

Fuentes:

1 - ACHOO Syndrome; Laura Dean, MD. NCBI; 27 de julio, 2015.
2 - Problemas, libro XXXIII.
3 - J. Sedan,"Réflexe photo-sternutatoire", dans Revue d’oto-neuro-ophtalmologie, vol. 26, no 2, 1954, p. 123–126
4 - H.C. Everett, "Sneezing in response to light", Neurology, vol. 14,‎ 1964, p. 483–490
5 - When the sun prickles your nose: an EEG study identifying neural bases of photic sneezing. Langer N., Beeli G., Jancke L. PloS one. 2010;5(2).
6 - Sneezing on exposure to bright light as an inherited response. Human heredity. Forrester J.M. 1985;35(2):113–4.
7 - The photic sneeze reflex as a risk factor to combat pilots. Military Breitenbach R.A., Swisher P.K., Kim M.K., Patel B.S.

Otros contenidos del dosier: El funcionamiento del cuerpo humano

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