Digestión

Definición

Sustantivo femenino
Conjunto de procesos físicos y químicos que transforman los alimentos en sustancias asimilables por el organismo. Si los alimentos tienen un tamaño macroscópico, se produce una fase física en la que se tritura mecánicamente los alimentos para reducir su tamaño y permitir el ataque químico. Posteriormente se produce otra fase de digestión física en el interior del estómago, siempre acompañada de su correspondiente digestión química. Esta fase química se lleva a cabo gracias a la secreción de enzimas digestivos y ácido clorhídrico que hidrolizan las grandes moléculas y las convierten en sus unidades estructurales o monómeros; dicho proceso permite que las sustancias se puedan absorber por el tubo digestivo. Las glándulas digestivas también contribuyen decisivamente a la digestión siguiendo una secuencia bien determinada: boca, esófago, estómago, intestino delgado y grueso. En la boca se realiza la ingestión de los alimentos, la trituración por las piezas dentarias e insalivación, la formación del bolo alimenticio y la deglución. La saliva contiene el primer enzima digestivo, la ptialina, que es una amilasa. A continuación, el bolo pasa de la boca al esófago y después al estómago. El avance del alimento por el esófago (y por todo el tubo digestivo), así como la mezcla con las secreciones, son facilitados por los movimientos peristálticos de las paredes del mismo. Éstas segregan mucus y agua con fines de protección, tanto mecánica como química, a lo largo de todo el recorrido. En el estómago interviene el ácido clorhídrico, la pepsina y el cuajo. Las paredes del estómago no segregan pepsina, sino una forma inactiva, el pepsinógeno; de esta forma se evita la autodigestión de las paredes estomacales. El pH del estómago es muy ácido (2-3), lo que permite transformar el pepsinógeno en pepsina. En el intestino delgado las secreciones de sus paredes son alcalinas (NaHCO3), por lo que invierten el pH (9). Las secreciones de la mucosa intestinal (maltasas, erepsina y la hormona secretina), la vesícula biliar (pigmentos y sales biliares) y el páncreas (amilasas, nucleasas, tripsina, quimotripsina y lipasas) vierten sustancias al intestino delgado; además el propio intestino grueso segrega mucus. Todas estas secreciones producidas a lo largo del proceso de la digestión transforman los alimentos, que de este modo, serán absorbidos.

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