El colesterol en 10 preguntas

Colesterol. ¿Qué es y para qué sirve?

El colesterol es una grasa natural indispensable para nuestro organismo. Permite, entre otras cosas, la síntesis de la vitamina D y de la bilis. Es uno de los componentes de las paredes de nuestras células. Además, participa en la producción de numerosas hormonas, como por ejemplo las hormonas sexuales.

¿De dónde viene el colesterol?

La mayor parte se produce en el hígado (3/4) y el resto se obtiene a partir de la alimentación. Está presente en los alimentos de origen animal en porcentajes muy variables: carnes, vísceras, productos lácteos, crustáceos, moluscos, pescados, huevos…

¿Por qué se habla de colesterol bueno y de colesterol malo?

El colesterol no se disuelve en la sangre y, por ello, tiene que ser transportado por unos “vehículos” especiales llamados lipoproteínas. Estas partículas pueden ser de dos tipos:

  • Las lipoproteínas de alta densidad o HD: Se trata de una lipoproteína de alta densidad (HDL o “high density protein”). Esta variable representa el colesterol “bueno”, del que es preferible obtener valores altos. Cuanto mayores sean los niveles en sangre de colesterol HDL, menor será el riesgo de aterosclerosis;
  • Las lipoproteínas de baja densidad o LDL: Se trata de una lipoproteína de baja densidad (LDL o “low density protein”). Representa el colesterol"malo", por ello, es bueno tener niveles bajos de colesterol LDL. El riesgo de aterosclerosis será mucho mayor cuanto más alto sea el nivel de colesterol LDL.

Sintetizando, el colesterol de las LDL es el “colesterol malo” y el colesterol de las HDL el “colesterol bueno”.

¿Cómo equilibrar los niveles de colesterol?

El Colesterol LDL transporta el colesterol proveniente de los alimentos hacia los tejidos. El colesterol HDL sirve para transportar el exceso de colesterol en sangre hacia el hígado, participando así en la eliminación de esta grasa por el organismo.

¿Cómo saber si se tiene el colesterol alto?

El colesterol circula libremente en la sangre, por lo tanto se puede medir fácilmente gracias a un simple análisis de sangre. En un primer momento se podrá realizar una medición de colesterol total (colesterol bueno + colesterol malo). Si este balance resulta alterado (superior a 200 mg/dl y triglicéridos por encima de los 200 mg/dl), el médico pedirá que se calcule el colesterol malo y el colesterol bueno para un balance más detallado.

Si existen riesgos cardiovasculares asociados, el médico podrá proceder directamente con una medición detallada. Desde hace poco, es posible medir el colesterol total en casa gracias a un test individual de venta en farmacias.

¿Cuáles son los valores de colesterol normales en un adulto?

Los valores normales de colesterol en un adulto son:

Niveles de colesterol                    

Valores normales

Colesterol total

inferior a 200 mg/dl

Colesterol - LDL
(colesterol malo)

inferior a 160 mg/dl

Colesterol - HDL
(colesterol bueno)

mayor a 35 mg/dl

Atención, si el paciente presenta al mismo tiempo otros factores de riesgo el tratamiento se podría iniciar, incluso, a partir de valores inferiores.

¿Qué es la hipercolesterolemia?

El nivel de colesterol total debe ser inferior a 200 mg/dl. Por encima de este umbral, se habla de hipercolesterolemia. Se pueden distinguir tres tipos de hipercolesterolemia dependiendo de si el exceso se limita al colesterol o si está asociado a los triglicéridos (otro tipo de lípidos asociados al riesgo cardiovascular, pero de manera menos clara que el colesterol).

Diversas formas de hipercolesterolemia                

Hipercolesterolemia pura

Exceso de colesterol en sangre

Hipercolesterolemia mixta

Aumento de colesterol y triglicéridos

Hipercolesterolemia aislada

Exceso de triglicéridos

¿Cuáles son las posibles complicaciones?

El exceso de colesterol se deposita en las paredes de las arterias, especialmente en las del corazón (arterias coronarias), formando placas adiposas que se vuelven más gruesas con el paso de los años (aterosclerosis).

Esto afecta, en particular, a las arterias del corazón. Las placas reducen su calibre, dificultando la circulación de la sangre y favoreciendo la formación de coágulos (trombosis). Cuando la sangre deja de circular, las células, desprovistas de oxígeno, mueren. Se trata de un accidente isquémico que, dependiendo de la arteria obstruida, puede provocar infarto de miocardio, accidente vascular cerebral o arteritis de los miembros inferiores.

¿Cuáles son las causas de estos niveles elevados de colesterol?

Las causas pueden ser de cuatro tipos:

  • Los factores genéticos y hereditarios: Aunque la hipercolesterolemia no se transmite sistemáticamente de padres a hijos (salvo algunas formas familiares poco frecuentes), a menudo, se observan varios caso dentro de una misma familia;
  • Los factores alimentarios: Una alimentación demasiado rica en colesterol y en las llamadas grasas saturadas provenientes de las grasas animales, de algunas carnes y de los derivados grasos de la leche, influye de manera directa en los niveles de colesterol. Un exceso de alcohol también tendría un efecto perjudicial;
  • Enfermedades renales, tiroideas o diabetes: Algunas enfermedades pueden ser responsables directas del colesterol alto;
  • Algunos medicamentos:Algunos tipos de medicamentos pueden aumentar los niveles de colesterol, como por ejemplo, los anticonceptivos orales (píldoras combinadas de estrógenos y progesterona), diuréticos tiacídicos, y algunos antiacnéicos, antipsoriásicos, cortisona, etc. El riesgo de hipercolesterolemia asociado a estos medicamentos, solo se tendrán en cuenta en caso de riesgo cardiovascular.

¿Cómo reducir mis niveles de colesterol?

Para reducir sus niveles de colesterol, dispone de dos vías: la dietética y los tratamientos farmacológicos.

Al principio, su médico le dará algunas recomendaciones dietéticas que le ayudarán a reducir el consumo de grasas perjudiciales.

Si estas recomendaciones no tienen éxito, los tratamientos farmacológicos podrán reducir la asimilación de grasas por el organismo, disminuir el colesterol LDL, aumentar el colesterol HDL, o bien actuar de manera combinada.

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