Fitoterapia: eficacia e investigación

Etapas en la investigación sobre los medicamentos

La farmacología y la investigación clínica de plantas medicinales tradicionales ha favorecido el desarrollo de medicamentos modernos y de la biotecnología. En efecto, cada vez más estandarizados, los métodos de investigación de los medicamentos han permitido identificar los principios activos contenidos en las plantas y, posteriormente, su síntesis química para encontrar sustancias más raras, aisladas y potentes. Así, la investigación ha permitido crear medicamentos llamados alopáticos, que se alejan de las plantas medicinales.

Actualmente, los medicamentos alopáticos se ven sometidos a procedimientos precisos y estandarizados cuya finalidad es garantizar su inocuidad, su efectividad y un equilibrio riesgo-beneficio favorable antes de obtener las autorizaciones pertinentes para su comercialización. Estos medicamentos recorren, pues, un camino largo y costoso, dado que es necesario hacer estudios farmacológicos y experimentar sobre modelos celulares o animales antes de realizar ensayos clínicos en personas. Estos consisten en comparar el medicamento en cuestión con un placebo, empleando la técnica del doble ciego, a saber: ni el médico ni el paciente saben cuál de las dos sustancias se administra.

Ciencia e investigación en fitoterapia

Para comprobar su eficacia y su seguridad, los medicamentos de fitoterapia se someten, asimismo, a estudios científicos. Los datos de las monografías europeas e internacionales han permitido a las industrias crear productos más eficaces y seguros, pero también identificar las eventuales contraindicaciones e interacciones con otros medicamentos. Con todo, los procedimientos para los medicamentos a base de plantas son algo menos estrictos y se basan en parte en la experiencia relacionada con su uso. Este conocimiento empírico se ha ido recogiendo en las monografías. Los estudios científicos, farmacológicos y clínicos se realizan para:

-       Analizar los diferentes compuestos o principios activos y sus efectos.

-       Confirmar su eficacia y seguridad.

-       Estudiar las formas y presentaciones más cómodas y eficaces.

Con el fin de mejorar la eficacia y la seguridad de los medicamentos a base de plantas, la Organización Mundial de la Salud (OMS) recomienda emplear en la investigación y la evaluación de la fitoterapia los mismos métodos que en la medicina tradicional. En Europa, la European Scientific Cooperative on Phytotherapy (ESOP) y la Agencia Europea del Medicamento (EMA) contribuyen igualmente al enriquecimiento de las monografías, al tiempo que apoyan la investigación en fitoterapia.

La complejidad del totum

En fitoterapia, los estudios farmacológicos y clínicos en sentido estricto, tales como los que se realizan en la investigación de medicamentos alopáticos, tienen en la práctica un interés limitado. Esto se explica por el hecho de que en fitoterapia se prefiere emplear el conjunto de sustancias contenidas en la planta (totum) o al menos la parte de esta que se emplea en la fabricación de medicamentos.

La complejidad y la riqueza del totum dificultan su estandarización, tanto más cuanto que suelen asociarse varias plantas para obtener un mejor efecto terapéutico sin aumentar los posibles efectos secundarios. El totum posee, por otra parte, efectos beneficiosos para la salud, efectos sinérgicos que no son los mismos si los diferentes principios activos se administran de manera separada.

Un abordaje clínico global

Dado que el totum se diferencia del principio activo por su complejidad y su origen natural y que la fitoterapia se basa en buena parte en el uso que tradicionalmente se ha hecho de las plantas medicinales, las investigaciones en este terreno requieren de un abordaje global u holístico. Este abordaje tiene en consideración los conocimientos farmacológicos y clínicos actuales, pero también los datos extraídos de la fisiopatología de los dolores y las enfermedades, las nociones de regulación del organismo y sus mecanismos de adaptación al medio.

El objetivo de este abordaje es proponer tratamientos que actúen tanto sobre los síntomas como sobre las causas de la patología, corrigiendo los desequilibrios de los diferentes sistemas de regulación del organismo.

La etnofarmacología en fitoterapia

Otro abordaje multidisciplinar utilizado en fitoterapia es la etnofarmacología, un concepto que va más allá de las plantas, los dolores y las enfermedades.

En 1991, Fleurentin et Dos Santos definieron la etnofarmacología como “el estudio científico interdisciplinar del conjunto de las materias de origen vegetal, animal o mineral y de los saberes y prácticas asociados a ellas que las culturas vernáculas emplean para modificar los estados de los organismos vivos con fines terapéuticos, curativos, preventivos o diagnósticos.

Esta disciplina permite igualmente establecer un vínculo entre diferentes saberes complementarios: conocimientos terapéuticos tradicionales, abordajes fisiológicos y clínicos, estudios farmacológicos y sobre modelos experimentales.

La integración de estos conocimientos no solo posibilita la identificación de las sustancias activas, sino que permite verificar si la planta en cuestión tiene los efectos terapéuticos reconocidos por la medicina tradicional, si está desprovista de efectos tóxicos y si existen contraindicaciones e interacciones eventuales con otros medicamentos.

Los abordajes que mejoran el conocimiento y facilitan el desarrollo de las investigaciones en fitoterapia han sido validados en diferentes instancias sanitarias en la mayoría de los países. Organismos internacionales como la OMS también abogan por estos abordajes, para “promover una medicina tradicional segura, eficaz y asequible”.

Otros contenidos del dosier: Todo lo que necesitas saber sobre la fitoterapia

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