¿Puede sentirse dolor en una zona diferente a la de su origen?

El dolor es una de las razones por las que más acudimos al médico, a veces se manifiesta de manera localizada, coincidiendo con el lugar donde se encuentra la lesión y esto ayuda a dar más fácilmente con su diagnóstico. Pero aunque parezca sorprendente, hay casos en los que el origen de la dolencia no está en el lugar en el que lo sentimos, tratándose de un dolor propagado, es decir, percibido a distancia del origen.

Este dolor propagado puede darse en dos tipos de situaciones, una de ellas son los dolores irradiados, donde la lesión o compresión del nervio en otro nivel se propaga por toda la zona en la que está presente y hace que la molestia se sienta alejada del punto de origen, como por ejemplo el dolor ciático. El otro caso de los dolores propagados son los dolores referidos, aquí no hay lesión ni irritación de la raíz o el tronco nervioso, sino que es un órgano u otra estructura que está íntimamente vinculado al nervio los que se ven afectados.

¿Cómo es un dolor localizado?

Por ejemplo cuando te das un golpe en la espinilla con el borde de la cama, los días posteriores te saldrá un moratón en el lugar exacto donde tuviste el impacto. Este puede ser un claro ejemplo de un dolor localizado, que se sitúa justo en lugar donde está el daño.

¿Cuándo se experimenta un dolor irradiado?

Cuando un tronco o raíz nerviosa están irritados, comprimidos o lesionados en un punto, el dolor puede propagarse a lo largo de todo el nervio y percibirse en toda la zona inervada (dermatoma). El caso más común son las ciatalgias, que es un dolor similar al de un calambre,  muy agudo y que se prolonga por todo el nervio ciático (situado en la parte posterior del muslo). Ocurre por ejemplo cuando se da una compresión del nervio ciático por un músculo contraído o excesivamente hipertrofiado a nivel de los glúteos (síndrome del músculo piramidal), propio de corredores que intensifican sus entrenamientos de forma abrupta o que no realizan bien los ejercicios de estiramiento.

Las radiculalgias son comunes también a nivel del brazo y las muñecas en las personas que sufren problemas en las vértebras cervicales.  Por ejemplo cuando nos damos un golpe en el codo, un fuerte latigazo bastante doloroso recorre el antebrazo hasta la punta del meñique, ya que es justo en el codo donde aflora el nervio cubital.

¿Qué es un dolor referido?

En ocasiones el dolor se origina en un órgano o estructura adyacente a un nervio que se hace eco de esa sensación. Las ramificaciones de las fibras que transmiten el dolor visceral establecen una sinapsis (comunicación nerviosa)  en la médula espinal con las neuronas que reciben señales dolorosas en la piel y por eso la persona percibe sensaciones como si el daño se hubiera originado en la piel.

Hay muchos ejemplos de este tipo de dolor, como pueden ser los dolores de parto reflejados en la zona lumbar y aunque está clara la dirección que intenta tomar el bebé a través del canal del parto y aun así, los dolores son percibidos por la gestante en la zona lumbar, que aloja los riñones ("parto de riñones").

La situación inversa se da en los dolores referidos a la zona inguinal del cólico renal producido por un pequeño cálculo (litiasis) que no puede abrirse camino en los cálices renales y lucha para ser expulsado. Pero cuando el cálculo se sitúa en la vesícula biliar, bajo las costillas del lado derecho e intenta escapar, se genera a menudo un dolor referido a la escápula del mismo lado y si no hay presencia de los síntomas clásicos, puede despistar al afectado.

También durante la infancia es relativamente frecuente la sinovitis transitoria de cadera, que se trata de una inflamación de la articulación de la cadera, a menudo se produce días después de un proceso viral, y el niño suele entrar cojeando a la consulta y cuando se le pregunta por el dolor se lleva la mano al muslo o a la rodilla, en vez de reflejarse en el sitio real que es la cadera. No obstante, a cualquier edad un daño en la articulación de la cadera se suele reflejar en la zona inferior (piernas, rodillas…) que pueden confundir al paciente y dificultar el diagnóstico si no se realiza un buen interrogatorio.

Otra situación común en referencia al dolor referido se produce en algunas neumonías que entran en contacto con la zona más periférica del diafragma (músculo que separa la cavidad torácica de la abdominal) y que llega a ser molesto cuando su contracción sincopada provoca hipo y parecerá sorprendente cuando el médico nos diagnostique que se trata de una neumonía ante tales síntomas.

En otros casos, cuando el corazón padece una lesión por infarto, el dolor es percibido en el hombro. O cuando se trata de una lesión del bazo (órgano esponjoso que aloja gran cantidad de sangre, situado bajo las costillas del lado izquierdo) el dolor se refleja en el hombro derecho. 

El dolor referido también puede presentarse cuando un niño tiene dolor en la parte inferior del abdomen y no tiene fiebre y tras una exploración completa se descubre que el origen del dolor viene de la zona genital.

Otros órganos como el pulmón, el cerebro, el corazón o el hígado no son, de por sí, dolorosos, pero sí que duelen las estructuras que los envuelven.

 La insistencia del médico a ampliar la exploración más allá del área dolorida y a realizar un interrogatorio exhaustivo aleja la posibilidad de un error en el diagnóstico y afina la práctica clínica habitual.

 

Bibliografía

Alegría I, Pujol B, Codina X, Corral S, Gussinyé, Català M. Dolor referías con a causa d ' errors. Pediatr Catalana 2012; 72: 110-112.

Otros contenidos del dosier: Todo sobre el dolor

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