Laringitis

Es una inflamación de la laringe y de las cuerdas vocales, que se produce en el niño menor de 4 años, aunque también puede aparecer en niños mayores y adultos. El virus causal suele dar lugar a síntomas que, generalmente, empiezan de una forma brusca, como tos seca y metálica («perruna»), respiración ruidosa –sobre todo al espirar– y dificultad respiratoria. Si el niño tiene sensación de ahogo y presenta fiebre, es preciso avisar urgentemente al médico, para que prescriba un tratamiento adecuado y descarte otras infecciones más graves (p. ej., una epiglotitis).
El tratamiento consiste en humidificar el ambiente y en calmar al niño, además de emplear antitérmicos.
Suele ser una afección leve y autolimitada.
La laringe es un pequeño órgano en forma de cilindro hueco, situado en el cuello, entre la faringe y la tráquea, cuya función es asegurar la emisión de los sonidos (fonación). En diversas enfermedades (p. ej., infecciones o irritación permanente producida por el humo del tabaco y la ingestión de alcohol), la laringe está inflamada: aparece roja, dolorosa e hinchada. Esta reacción constituye una respuesta normal del organismo a una agresión. En algunos casos, la garganta sufre una inflamación permanente: se trata de una laringitis crónica.

Laringitis aguda

Este trastorno afecta, sobre todo, a los niños menores de 5 años, en los que puede dar lugar a dificultad respiratoria e incluso asfixia (cuando la laringe está completamente obstruida por la hinchazón de sus tejidos). La laringitis aguda suele ser menos grave en el adulto, ya que las vías respiratorias son más grandes y no se obstruyen completamente.
Se distinguen dos tipos de laringitis aguda:
Laringitis subglótica. Es una inflamación que aparece en la zona de las cuerdas vocales. La laringitis subglótica se debe a una infección por virus que proceden, generalmente, de una infección de la parte superior de la faringe (rinofaringitis). Da lugar a dificultad respiratoria, sobre todo durante la inspiración. El paciente presenta una tos ronca «de perro», y su voz es demasiado aguda o demasiado grave.
En el niño, la laringitis subglótica puede provocar una dificultad respiratoria grave. En cambio, en el adulto, normalmente no es grave y cura rápidamente.
Epiglotitis. Es una inflamación que aparece por encima de la glotis. Se debe a una infección por una bacteria y es más grave que la laringitis subglótica. El paciente presenta dolor al tragar la saliva, fiebre elevada y dificultad intensa para respirar. Esta dificultad lo obliga a inclinarse hacia delante, posición que hay que respetar, ya que corre el riesgo de asfixiarse si la corrige. La epiglotitis requiere una hospitalización urgente, tanto en el niño como en el adulto.
El tratamiento consiste en la intubación respiratoria y en la administración de antibióticos por vía intravenosa. La enfermedad remite de forma rápida.

Laringitis crónica

Esta inflamación, muy frecuente en el adulto, puede ser consecuencia de la sobrecarga de la voz (en este caso, se trata de una enfermedad profesional que afecta esencialmente a los oradores, cantantes y profesores) o de una infección local (amigdalitis, infección de un diente, de los senos o de la parte superior de la faringe). Sin embargo, la laringitis crónica suele asociarse con el consumo de sustancias irritantes de las mucosas, particularmente tabaco y alcohol.
Actualmente, el cáncer de laringe desencadenado por el consumo de tabaco ocupa uno de los primeros lugares entre los tumores, sobre todo entre los pacientes varones.
Síntomas. Se manifiestan por una alteración de la voz: se vuelve ronca, sorda, más aguda o más grave, a veces «arrastrada». El diagnóstico se establece mediante la simple observación de la laringe, con ayuda de un espejo que se introduce por la boca hasta el fondo de la garganta (laringoscopia indirecta).
Tratamiento. Hay que tratar la causa de la inflamación: antibióticos contra la infección, reeducación de la voz en caso de sobrecarga vocal y dejar de fumar.
Los tumores de laringe requieren, con frecuencia, un tratamiento quirúrgico localmente agresivo, que da lugar a la pérdida de la capacidad para emitir sonidos, por lo que el paciente no puede hablar.
Evolución. La enfermedad puede evolucionar hacia una afectación de la mucosa, lo que constituye una lesión precancerosa (puede evolucionar hacia un cáncer de laringe).

Laringitis crónica y cáncer

En algunos casos, la laringitis crónica puede constituir un verdadero estado precanceroso. Por lo tanto, debe ser objeto de una vigilancia rigurosa y regular. Ante la menor duda (evolución sospechosa de la mucosa laríngea), hay que realizar un examen endoscópico con anestesia general (laringoscopia directa): durante este examen, se toma una muestra de los tejidos para analizarla (biopsia) y las lesiones se cauterizan con láser.

Laringoscopia

Esta exploración de la laringe puede efectuarse de dos formas. La primera, llamada laringoscopia indirecta, se realiza en la consulta con una simple observación. El paciente está sentado frente al médico (que lleva una fuente de luz en la frente) y abre la boca: el médico introduce en ella un pequeño espejo para observar la garganta. La segunda, llamada laringoscopia directa, se realiza con anestesia general y con ayuda de un tubo óptico semirrígido, que se introduce por la boca del paciente. Permite examinar la laringe y la faringe, obtener muestras de los tejidos y realizar algunas intervenciones.
Dificultad para respirar. La laringitis cursa con problemas respiratorios y, a menudo, afectación grave del estado general.
Laringitis. Se manifiesta por una dificultad para respirar, voz y tos roncas, dificultad para tragar y fiebre elevada. Cuando la inflamación es permanente, se trata de una laringitis crónica.

Otros contenidos del dosier: Enfermedades respiratorias

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