Sinusitis

Los senos son cavidades llenas de aire excavadas en los huesos de la cara, que se abren a las fosas nasales: senos maxilares, situados bajo las órbitas; senos frontales, por encima de las órbitas; senos esfenoidales, por detrás de las fosas nasales, y senos etmoidales, entre las fosas nasales y las órbitas.
Los senos comunican con las fosas nasales por medio de orificios, a través de los cuales penetra el aire y se evacuan sus secreciones. En algunas enfermedades, las mucosas que cubren los senos sufren una inflamación (sinusitis), que puede afectar a un solo seno o al conjunto de ellos.
En este último caso se habla de pansinusitis. Las sinusitis pueden presentar dos formas: aguda o crónica.
En los niños, no todos los senos existen desde el nacimiento. Los senos maxilares empiezan a formarse hacia los 3 o 4 años (proceso que se denomina neumatización: formación de la cavidad dentro del hueso), mientras que los senos frontales se forman hacia los 10 años. Los etmoidales y los esfenoidales, en cambio, ya existen al nacer, aunque aumentan durante los primeros años de vida.
No se conoce exactamente cuál es el papel que desempeñan los senos en la fisiología humana. Parecen tener una función en la resonancia de la voz, en la disminución del peso de los huesos del cráneo y en la olfacción, ya que están recubiertos por una membrana mucosa respiratoria, similar a la de las fosas nasales.

Sinusitis aguda

Se trata de una inflamación de los senos debida a la propagación de una infección, a partir de las fosas nasales o –en el caso de una infección del seno maxilar– a partir de la raíz de un diente del maxilar superior.

Síntomas

La sinusitis aguda suele ser unilateral, aunque en algunos casos puede ser bilateral. Se caracteriza por la salida de un líquido purulento por la nariz o la garganta. El estado general del enfermo se altera: está cansado y febril (fiebre de 38,5 °C, aproximadamente). Esta sinusitis puede producir dolor, cuya localización depende del seno enfermo: por debajo del ojo, en el caso de una inflamación del seno maxilar; por encima del ojo, si está afectado el seno frontal, y por detrás del ojo, si la inflamación es del seno esfenoidal. La etmoiditis (o sinusitis del etmoides, pequeño hueso situado detrás de la nariz, entre las dos órbitas) es una enfermedad frecuente, sobre todo en los niños pequeños, y se manifiesta por hinchazón, enrojecimiento y dolor en el ángulo interno del ojo del lado afectado.

Complicaciones

Consisten en la obstrucción, a causa de las secreciones y de la inflamación de la mucosa, del orificio que comunica el seno con la fosa nasal, lo que impide que el pus salga; éste se acumula en el seno.
Si la infección se extiende a las estructuras vecinas (ojo o meninges, por ejemplo) causa complicaciones. Éstas pueden ser graves y pueden obligar a una hospitalización urgente.

Tratamiento

Consiste en la administración de antibióticos por vía general. Si es necesario, pueden asociarse antiinflamatorios o corticoides, medicamentos contra el dolor (analgésicos) o inhalaciones.
En algunos casos, se prescribe también inhalación con medicamentos descongestivos, desinfectantes y vasoconstrictores.
Generalmente, se practica una radiografía de senos entre 15 días y 3 semanas después de finalizar el tratamiento, para comprobar que la curación es completa.

Sinusitis crónica

Se trata de una inflamación de los senos que persiste más de 3 meses. Cuando afecta a un solo lado de la cara, se debe a una infección dental, a la presencia de un cuerpo extraño en el interior de los senos o a una desviación del tabique nasal. Cuando afecta a ambos lados de la cara, el origen puede ser una enfermedad difusa de la mucosa que recubre las fosas nasales o una rinitis crónica.

Síntomas

El paciente suele quejarse de la existencia de secreciones nasales, más o menos purulentas, sensación de nariz tapada y tos crónica durante la noche. Los síntomas tienen tendencia a recidivar después del tratamiento. El diagnóstico se realiza mediante el examen clínico de las fosas nasales (rinoscopia).
Puede completarse, si es necesario, con una endoscopia nasal.

Tratamiento

Asocia antibióticos, antiinflamatorios (a menudo corticoides) y productos descongestivos de las fosas nasales. Si fracasa el tratamiento con medicamentos, puede proponerse un tratamiento quirúrgico: limpieza de los senos, realizada generalmente por vía endoscópica.
El punto principal del tratamiento consiste en conseguir un buen drenaje de las secreciones que se producen dentro del seno para evitar que se acumulen y se sobreinfecten.

Pólipos nasales

La presencia de pólipos nasales puede considerarse como una forma particular de sinusitis crónica y es cada vez más frecuente. Se manifiesta por la proliferación de pólipos en la mucosa que recubre las fosas nasales y los senos. Éstos dan lugar a una obstrucción importante de la nariz, con emisión –en algunos casos– de secreciones mucosas, que suelen estar infectadas, dolor de cabeza y, eventualmente, trastornos del olfato y del gusto. Los medicamentos antiinflamatorios suelen ser insuficientes y no evitan las recidivas. Cada vez se recurre más a la cirugía por vía intranasal.

Etmoiditis del niño, una emergencia médica

La inflamación de los senos etmoidales afecta, sobre todo, a los niños entre 2 y 4 años. Se traduce por una alteración grave del estado general (fiebre, abatimiento), flujo nasal con pus e hinchazón de los párpados, que empieza en el ángulo interno del ojo. Si no se trata rápidamente, una etmoiditis puede alcanzar el contorno de los globos oculares (lo que puede dar lugar a una ceguera posterior) o las meninges y el cerebro (riesgo de meningitis y de absceso cerebral). El niño debe ser hospitalizado con urgencia y hay que administrarle antibióticos por vía intravenosa.

Otros contenidos del dosier: Enfermedades respiratorias

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