¿Cómo hacer de tu hijo un adulto sano?

La higiene de los niños pequeños influye en su salud en la edad adulta. Esta “hipótesis higienista” viene desarrollándose desde los años ochenta. Las alergias y algunas enfermedades crónicas podrían ser menos frecuentes en los adultos si los padres dejaran que sus bebés jugaran en un medio poco aséptico, donde fuesen susceptibles de contagiarse pequeñas infecciones de vez en cuando. Son varios los estudios que confirman esta tesis.

Más infecciones de niños, menos alergias de adultos

Los casos de alergia no dejan de incrementarse año tras año en los países occidentales. ¿Cómo explicar este fenómeno? La contaminación, la diversificación prematura de la alimentación y la exposición precoz a los alérgenos podrían servir de explicación. Sin embargo, desde 1989 y tras la publicación en el British Medical Journal (1) de un particular estudio, existe otra hipótesis muy apoyada por los especialistas: que el exceso de higiene durante los primeros años de vida es la causa del aumento de las alergias.

Para comprobar esta teoría, el investigador británico David Strachan hizo el seguimiento, hasta la edad de 23 años, de 17 414 bebés ingleses nacidos en 1968. Un proceso mediante el cual anotó la frecuencia con que sus pacientes padecían resfriados o eccema. Descubrió entonces que ambas enfermedades eran menos frecuentes en los niños de familias numerosas, sin duda más expuestos a agentes infecciosos –por contagio de los hermanos– que los hijos únicos.

¿Y si las bacterias cutáneas protegieran del eccema?

Del otro lado del Atlántico, los investigadores de la Universidad de California (1) demostraron que las bacterias inofensivas de la familia de los estafilococos se encuentran en la superficie de la piel y ayudan a inhibir la inflamación cutánea, por ejemplo en el caso de una plaga. Este descubrimiento no solamente abre nuevas perspectivas terapéuticas, sino que también refrenda la teoría de quienes relacionan el incremento de las alergias cutáneas (eccema, urticaria, que se manifiestan por medio de una inflamación de la piel) al descenso de infecciones durante la infancia por una mayor higiene.

Más allá de las alergias, los nexos entre inflamación e infecciones podrían dar a la hipótesis higienista una amplitud hasta ahora desconocida, en el sentido de que las infecciones de la infancia podrían asociarse a la llegada tardía de enfermedades cardiovasculares y diabetes.

Más enfermedades crónicas en niños con mayor higiene

Uno de los marcadores de la inflamación bien conocido por los cardiólogos es la CRP (por C-reactive protein), que estudios anteriores han vinculado a la sobrevenida de accidentes cardiovasculares (infartos, ataques cerebrales, angina de pecho, etc.) (3). Y no sólo eso. Un estudio (4) conducido en más de 27 000 personas en 2001 demostró que un aumento de la CRP se asocia a un incremento del riesgo de aparición de una diabetes de tipo 2, enfermedad que afecta a cientos de millones de personas en el mundo. Faltaría únicamente establecer un nexo entre la CRP y las infecciones durante la primera infancia.

Esta relación también pudo verificarse gracias al seguimiento, desde el nacimiento hasta la edad de 22 años, de 1 461 niños filipinos. Los investigadores americanos de la universidad de Northwestern asociaron el número de infecciones en la primera infancia al índice de la CRP (recordemos que se trata de un marcador de la inflamación) en la edad adulta. En comparación con los adultos americanos, los adultos filipinos han crecido en un medio más expuesto a las infecciones. Tras comparar los dos grupos se comprobó que el índice medio de la CRP de los filipinos era un 80 por ciento más débil que la de los americanos. De manera más detallada, los episodios de diarrea o la exposición a materia fecal de los animales (al estar en una granja, por ejemplo) durante la infancia o el nacimiento en un lugar con mayor polvo durante la época seca disminuyen el riesgo de tener una CRP elevada en la edad adulta.

Adiós a la sobreprotección de los niños

¿Cómo explicar este efecto protector ligado a las infecciones de la primera infancia? Para Thomas McDade, de la Universidad Northwestern, EE.UU., el desarrollo de una respuesta antiinflamatoria durante una infección del recién nacido ofrece al organismo una optimización de las defensas antiinfecciosas y por tanto de los medios de lucha contra la inflamación (una infección se acompaña de fenómenos inflamatorios). Si la tesis de este investigador es verificada, la hiperhigienización influiría no solamente en las alergias y el asma, sino también en la aparición de enfermedades crónicas particularmente temibles. Según el experto, hay que considerar exponer a los niños a gérmenes infecciosos, limitando en lo posible los riesgos relacionados con las infecciones. La hipótesis higienista nacida del trabajo de McDade se ha estudiado en profundidad para explicar el porqué de algunas enfermedades específicas de los países occidentales.

¿Hay que seguir protegiendo a los pequeños contra todo tipo de infecciones? Aparentemente, no. De hecho, McDade admite que cuando a un niño de 2 años se le cae un trozo de comida al suelo lo mejor es dejar que lo recoja y ¡se lo coma!

Dr J.-P. Rivière

Fuentes:

1 - Environnement et asthme de l'enfant: controverses et jusqu' où aller? - Archives de Pédiatrie - Volume 11, Supplement 2, June 2004, Pages S93-S97

2 - "Dirty babies get healthier hearts", Debora MacKenzie, New Scientist, 9 de diciembre de 2009

3 - "Rosuvastatin to prevent vascular events in men and women with elevated C-reactive protein", Risker PM et coll., New England Journal of Medicine, 2008 nov. 20;359(21):2195-207

4 - "C-Reactive Protein, Interleukin 6, and Risk of Developing Type 2 Diabetes Mellitus",  Pradhan AD et coll., JAMA 2001;286:327-334

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